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El equipo de la NASA explora Marte desde casa

Durante la era del “trabajo desde casa” provocada por COVID-19, incluso el equipo de la NASA está superando los nuevos desafíos de una oficina en casa.

Para las personas que pueden trabajar de forma remota durante este tiempo de distanciamiento social, las videoconferencias y los correos electrónicos han ayudado a cerrar la brecha.

Lo mismo es cierto para el equipo detrás del Rover Curiosity Mars de la NASA. Están lidiando con los mismos desafíos de tantos trabajadores remotos: callar al perro, compartir espacio con sus parejas y familiares, recordar alejarse del escritorio de vez en cuando, pero con un giro: están operando en Marte.

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Imagen NASA jet propulsion

Sin embargo, este grupo de trabajadores remotos tiene un obstáculo muy singular, ya que deben pilotear el vehículo explorador de curiosidad de Marte en su exploración continua de Marte.

El 20 de marzo de 2020, la NASA había enviado a casi toda su fuerza laboral de 17,000 personas a casa. Cuando el equipo dejó su base en el laboratorio de propulsión a chorro (JPL) en el sur de California, las operaciones del Rover continuaron por primera vez con el equipo completamente remoto.

Los trabajadores instalaron auriculares y monitores en las oficinas de sus hogares, pero no todo el equipo era operable fuera del laboratorio.

Las gafas 3D avanzadas, que requieren las potentes tarjetas gráficas de JPL, se reemplazaron de manera inteligente con simples gafas 3D rojo-azules.

Con sus gafas 3D, los pilotos del vehículo de curiosidad de la NASA superaron los desafíos de llevar tecnología avanzada a la oficina doméstica con una solución ingeniosamente simple.

Para estudiar imágenes 3D esenciales de Marte, los operadores generalmente confían en el uso de gafas especiales que cambian rápidamente entre las vistas de ojo izquierdo y derecho para revelar mejor los contornos del paisaje.

Esta tecnología les ha ayudado durante mucho tiempo a operar el Rover y determinar hasta dónde pueden extender su brazo robótico.

Sin embargo, estas gafas requieren las tarjetas gráficas avanzadas en las computadoras de juego reutilizadas de alto rendimiento de JPL.

Como el equipo ahora remoto necesita ver imágenes en 3D en computadoras portátiles comunes, descubrieron que las simples gafas 3D rojo-azules funcionan igual de bien para planificar impulsiones y movimientos de brazos, aunque no son tan inmersivas o cómodas como las gafas.

Desde que trabajó desde su casa el 20 de marzo, el equipo de NASA JPL realizó varias pruebas y una práctica completa antes de perforar con éxito una muestra de roca con sus gafas 3D rojo-azules dos días después.

Esta operación de perforación se llevó a cabo en un lugar llamado “Edimburgo”, junto con los obstáculos tecnológicos, los operadores han visto un nuevo desafío al trabajar lejos de los miembros de su equipo.

La líder del equipo, Alicia Allbaugh, explica: usualmente estamos todos en una habitación, compartiendo pantallas, imágenes y datos. La gente está hablando en grupos pequeños y entre ellos desde el otro lado de la sala.

El jefe del equipo de operaciones científicas, Carrie Bridge, comenta más sobre la experiencia única: “es el clásico libro de texto de la NASA”.

Se nos presenta un problema y descubrimos cómo hacer que las cosas funcionen. Marte no está parado para nosotros; todavía estamos explorando.

Lo que se necesita para conducir un rover

El hardware es solo una parte de la ecuación: también se requiere una gran cantidad de ajustes logísticos.

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Por lo general, los miembros del equipo de JPL trabajan con cientos de científicos en instituciones de investigación de todo el mundo para decidir dónde conducir Curiosity y cómo reunir su ciencia.

Trabajar a distancia de esos científicos no es nuevo. Pero trabajar aparte de otras personas que generalmente se basan en JPL es.

La programación de cada secuencia de acciones para el rover puede involucrar a aproximadamente 20 personas desarrollando y probando comandos en un lugar mientras chatean con docenas de otros ubicados en otro lugar.

Ahora hacen el mismo trabajo al realizar varias videoconferencias a la vez y al mismo tiempo confiar más en las aplicaciones de mensajería.

Se necesita un esfuerzo adicional para asegurarse de que todos se entiendan entre sí; en promedio, la planificación de cada día lleva una o dos horas más de lo normal.

Eso agrega algunos límites a la cantidad de comandos que se envían cada día. Pero en su mayor parte, Curiosity es tan científicamente productivo como siempre.

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