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Boeing renuncia a lanzar la cápsula Starliner

Por un breve periodo de tiempo, Boeing suspendió los trabajos para solucionar los problemas de las válvulas de la cápsula de tripulación Starliner, lo que retrasa un nuevo intento.

Boeing renuncia a lanzar  la cápsula Starliner
Imagen Instagram UNITED LAUNCH ALLIANCE

El retraso marcó el último contratiempo para Starliner, que sufrió importantes problemas de software durante el vuelo de prueba inicial de la nave comercial de tripulación en diciembre de 2019, lo que impidió un intento de encuentro con la Estación Espacial Internacional y casi condujo a una falla catastrófica.

A pesar del afán del equipo por volar, “tenemos que tener la madurez de parar, investigar y sentarnos antes de volver a volar”, informó Kathy Lueders, jefa de operaciones espaciales de la NASA.

Y eso es lo que estamos haciendo. Volamos cuando estamos preparados”. “Sé que esto es muy, muy duro para nuestro equipo de la NASA y Boeing, pero estoy muy orgullosa de ellos por la diligencia y el cuidado con que han trabajado. … Vamos a solucionar este problema. Y vamos a seguir adelante”.

Después de meses de resolución de problemas y análisis, Boeing ordenó un segundo vuelo de prueba no pilotado para demostrar una variedad de acciones correctivas y demostrar que la nave espacial estaba finalmente lista para comenzar a transportar astronautas hacia y desde el complejo de laboratorios, posiblemente a finales de año.

En la víspera del lanzamiento previsto del Starliner sobre el cohete Atlas 5 de United Launch Alliance, los ingenieros descubrieron que varias válvulas del sistema de propulsión del módulo de servicio situado justo debajo de la cápsula de la tripulación no estaban en la posición correcta.

Después de que el problema no se resolviera, se canceló la cuenta atrás y se suspendió el lanzamiento.

El Atlas 5 salió de la plataforma 41 de la Estación Espacial de Cabo Cañaveral y volvió a la Instalación de Integración Vertical de ULA para realizar un análisis más exhaustivo.

El problema del Starliner afectaba a 13 válvulas de oxidación que inicialmente estaban atascadas en la posición de cierre. Los ingenieros consiguieron finalmente que nueve de ellas se abrieran, pero cuatro no respondieron a pesar de los repetidos esfuerzos realizados esta semana.

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Imagen Instagram UNITED LAUNCH ALLIANCE

Los propulsores se alimentan de un combustible extremadamente tóxico conocido como monometilhidracina junto con un “oxidante” conocido como tetróxido de nitrógeno. Los propulsores se encienden al contacto, lo que simplifica el diseño de los propulsores, y se utilizan ampliamente en la industria espacial.

Estas válvulas son importantes, ya que aíslan los propulsores de los tanques de propulsión, y deben estar abiertas para el vuelo con el fin de tener los propulsores adecuados para abortar y maniobrar en órbita para el vehículo”, explicó Steve Stich, director del programa de tripulación comercial de la NASA.

John Vollmer, director del programa de tripulación comercial de Boeing, dijo que las válvulas funcionaron con normalidad durante el vuelo de prueba de 2019 y que todas funcionaron con normalidad durante las pruebas previas al vuelo en esta ocasión, antes de que la cápsula fuera trasladada a la plataforma de lanzamiento.

Vollmer dijo que los ingenieros sospechan que el vapor de agua en el aire de alguna manera se abrió camino en las cavidades de las válvulas de oxidación que no funcionan, donde reaccionó con el tetróxido de nitrógeno para crear un ácido. Según detalló, el ácido provocó entonces una corrosión que hizo que las válvulas se atascaran.

Fuente CBS News.

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