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El día que Muhammad Ali colgó los guantes

Un día como hoy, pero en 1979, el campeón de los cuadriláteros Muhammad Alí se colgó los guantes, poniendo fin a su carrera a los 37 años, dejando detrás títulos y glorias que lo convirtieron en la gran figura del boxeo mundial.

Al momento de su retiro, Muhammad Alí habría sido tres veces campeón del mundo de los pesos pesados y campeón olímpico de los semipesados en 1960. Disputó 61 combates como profesional, con 56 victorias y 5 derrotas.

Inicios humildes

El campeón de corazones nació bajo el nombre de Cassius Clay el 17 de enero de 1942 en Louisville, Kentucky, Estados Unidos. Según sus biógrafos, su llegada al boxeo se produjo cuando tenía 12 años, cuando entró de la mano de un policía y entrenador aficionado, Joe Martin, en un gimnasio poco después de que le robaran la bicicleta.

Ya para 1959 había conseguido en el campo aficionado numerosas victorias; entre ellas, seis Guantes de Oro de Kentucky, dos guantes nacionales en Nueva York, y dos campeonatos norteamericanos. A sus 18 años de edad ganó la medalla de oro de los semipesados en los Juegos Olímpicos de Roma y dio el paso a convertirse en boxeador profesional.

Creando la leyenda

El 25 de febrero de 1964 ganó el título mundial de los pesos pesados, después de un combate frente a Liston en el que hizo alarde de sus dos mejores virtudes pugilísticas, un rítmico juego de piernas y un golpe demoledor.

Los años siguientes continuó agrandando su leyenda, Noqueando a Patterson, a Chuvalo, a Cooper, Brian London, a Mildenberger, a Williams y a Jerry Quarry, este último conocido como el orgullo de la América blanca, en el Madison Square Garden de Nueva York uno de los escenarios más importantes de este país.

Pelea de consagración

Luego de dos sonadas derrotas contra Joe Frazier y Ken Norton, en 1971 y 1973 respectivamente. Muhammad Alí aceptó un combate ante George Foreman en Kinshasa, Zaire, el 30 de octubre de 1974.

La pelea fue seguida en todo el mundo, y convirtió en mitos a ambos púgiles: Foreman y Ali, quien reconquistó el título mundial.

Entre los años 1974 y 1976 Ali aceptaría y ganaría cinco duelos contra Chuck Wepner, Ron Lyle, Joe Burgner, Joe Frazier y Jean Pierre Coopman, todos por el título mundial. En febrero de 1978 perdería el título de Campeón mundial ante Leo Spinks, solo para recobrarlo meses después el 15 de septiembre en el Superdome de Nueva Orleans.

Retirada como uno de los grandes

Tan solo a nueve meses después de titularse Campeón Mundial por tercera vez, el 26 de junio de 1979. Muhammad Alí envió una carta a la Asociación Mundial de Boxeo en la que renunciaba a su título mundial, y también anunció su retiro del boxeo.

En la carta decía que no deseaba seguirse extenuando para pelear quince asaltos, y además agregó: «Estoy exhausto, no tengo nada que probar…creo que es lo mejor, retirarme como campeón…como el “más grande”. Ya que los efectos de la enfermedad de parkinson que sufría comenzaron a afectar sus reflejos y capacidad motriz.

El más grande de todos los tiempos

Muhammad Alí es recordado y admirado por sus récords deportivos, pero también por su lucha social y religiosa. En 1964 anuncio su conversión al Islam y el abandono de su nombre original por el de Mohamed Ali.

En 1967 hizo un nuevo gesto espectacular. Se negó a incorporarse al Ejército y marchar a la guerra de Vietnam. Fue condenado a cinco años por insumisión, fue suspendido tres años y le despojaron de su título.

Además, el púgil militaba en el movimiento Nación del Islam de Malcolm X, que proponía la liberación de los guetos negros y el fin de la segregación. También se comenzó a asociarse con la figura de Martin Luther King.

Tras su retiro del boxeo, realizó innumerables trabajos de labor humanitaria y benéfica por todo el mundo. En 1988, las Naciones Unidas le nombró como mensajero de la paz. Años después, tras el diagnóstico y avance de su Parkinson, creó el Muhammad Ali Parkinson Center, para el tratamiento de la enfermedad. Además, también creó el Muhammad Ali Center, lugar donde se fomentan los valores cívicos.

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Isabel Cisneros