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Una nueva manera de sanar, con el apoyo de Apple

La empresa emergente de biotecnología SweetBio y la firma de capital de riesgo VamosVentures reciben fondos a través de la Iniciativa de Equidad y Justicia Racial de Apple.

Una nueva manera de sanar, con el apoyo de Apple
Imagen Apple

Hace dos años, Lauro Salvador se lastimó el pie en un accidente laboral, pero con sus 55 años y diagnóstico de diabetes, su recuperación no fue sencilla.

Si bien Salvador ya tenía el visto bueno para volver a trabajar, la herida no había sanado del todo y su pie empeoró progresivamente. Al tiempo, terminó en la sala de emergencias de la institución Regional One Health en Memphis.

Los doctores hicieron todo lo posible por salvar su pie pero, tras una cirugía no exitosa, la sugerencia fue amputar.

Les pedí que por favor no lo hicieran”, cuenta Salvador. “Tenía mucho miedo y les pregunté si no había alguna otra opción”.

Fue en ese momento que el Dr. Tony Alleman, su médico, le sugirió un tratamiento que involucraba un nuevo producto para tratar heridas fabricado por SweetBio.

SweetBio fue fundada por Kayla Rodriguez Graff e Isaac Rodriguez, dos hermanos cuya familia es de Puerto Rico. Su objetivo era realizar un avance en el cuidado de heridas para todas las personas y, para alcanzarlo, recurrieron al poder de un ingrediente sorpresivo: la miel. Más precisamente, la miel de Manuka, un derivado de la polinización que hacen las abejas en los árboles Manuka y que, según algunos estudios, tiene propiedades curativas y antibacterial.

SweetBio es una de las varias empresas fundadas por personas de la comunidad latina que reciben fondos de VamosVentures, un fondo de capital de riesgo de impacto social que invierte en empresas diversas y relacionadas con la tecnología.

Dentro de la recientemente lanzada Iniciativa de Equidad y Justicia Racial (REJI) de Apple, la empresa invirtió una suma total de $50 millones de dólares en varias firmas que enfocan su atención en compañías establecidas por personas afroamericanas y latinas, como VamosVentures.

“Queremos ser más que tan sólo otro fondo de inversión”, dice Marcos Gonzalez, fundador de VamosVentures, cuyos padres inmigraron a Estados Unidos desde México.

“Queremos crear un portafolio de empresas liderado por personas de la comunidad latina y líderes diversos que pueden generar un impacto real, tanto social como económico. El hecho de que Apple haya realizado un compromiso tan significativo con nuestro fondo demuestra que reconocen los desafíos que existen para este tipo de compañías y que quieren ser parte de la solución”.

Gonzalez vio en SweetBio la oportunidad tanto de apoyar a una empresa fundada por latinos como de atender un tema muy relevante para gran parte de esta comunidad.

“No sólo creemos en los fundadores y en la misión – y conocemos muy bien los obstáculos que enfrentan las personas de color en general y en especial las mujeres – sino que también creemos que el producto que están desarrollando podría representar todo un avance transformativo para las comunidades de color”, asegura Gonzalez.

Para Kayla, cuya formación es en negocios, e Isaac, que tiene un doctorado en ingeniería biomédico, desarrollar un producto que puede llegar a ayudar a tantas personas es el motor fundamental detrás de SweetBio.

“La miel se usa para tratar heridas desde la época del Antiguo Egipto”, explica Isaac, que bautizó el apósito APIS, inspirado por el nombre científico de las abejas, Apis mellifera. “Hoy en día se sigue usando en hospitales, pero es difícil de manejar y contener, y es por eso que trabajamos en una solución desde la bioingeniería para poder ofrecer el ingrediente en una lámina fácil de manipular”.

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Una nueva manera de sanar, con el apoyo de Apple

“Encontramos que la principal necesidad se encontraba en el tratamiento de heridas, especialmente de úlceras diabéticas”, afirma Kayla. “Las comunidades de color pagan un precio mucho más alto por la diabetes, razón por la cual realizamos mucha de nuestra exploración inicial en esto”.

El personal médico de la institución Regional One Health usaron los apósitos APIS de SweetBio durante el año pasado en el marco de un programa piloto.

La ciudad de Memphis está conformada por un 60 por ciento de afroamericanos, y un alto número de nuestros pacientes viven por debajo de la línea de la pobreza”, dice el Dr. Reginald Coopwood, presidente y CEO de Regional One.

“Así que estoy muy orgulloso de que hayamos instalado nuestro propio Centro de Innovaciones, que nos da acceso a empresas emergentes como SweetBio, que están intentando encontrar nuevas e innovadoras maneras de resolver problemas crónicos en materia del cuidado de la salud en poblaciones complejas”.

El Dr. Tony Alleman dirige el sector de tratamiento de heridas del hospital y ha visto resultados positivos tras el uso de los productos de SweetBio en varios de sus pacientes.

“Creo que APIS es un buen producto fácil de usar”, afirma Alleman. “Uno de nuestros pacientes diabéticos tuvo una herida en el pie durante meses y nada de lo que hacíamos parecía funcionar. Luego probamos los productos de SweetBio y, en un par de semanas, la herida cerró”.

El Dr. Alleman también usó los apósitos APIS con Lauro Salvador como parte de un tratamiento alternativo para evitar la amputación. Y efectivamente la herida terminó por cerrarse.

Al principio, tenía mis dudas sobre probar el nuevo producto, pero me salvó el pie”, cuenta Salvador, que luego se enteró de que APIS viene de una empresa fundada por personas latinas. “Me llena de orgullo saber que los miembros de mi comunidad están haciendo esto”.

Kayla e Isaac esperan que los casos de éxito como éste sean solo el comienzo y están trabajando para ampliar la disponibilidad del producto a nivel nacional para fines de 2022. Además del programa piloto de Regional Health, que culminará con un estudio retrospectivo, también se está realizando una prueba clínica con la universidad Vanderbilt.

“Ver que nuestro sueño cuenta con el apoyo de una empresa como Apple nos da muchísimo aliento para seguir adelante”, dice Isaac. “Permite que nuestra idea, así como todas las ideas revolucionarias de futuras generaciones, puedan materializarse en productos y servicios que mejorarán la calidad de vida de las personas”.

“Isaac y yo empezamos esta empresa para ayudar a las personas a sanar”, cuenta Kayla. “Y lo que no veía en un principio es que, además de ayudar a curar heridas, también estamos ayudando en la importante tarea de ayudar a sanar a familias y comunidades. Un cambio de esa magnitud necesita el apoyo de muchas personas y estamos muy orgullosos de contar con el respaldo de VamosVentures y Apple en nuestro recorrido”.

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