Ciencia

China aterriza con éxito su rover “Zhurong” en Marte

China ha aterrizado con éxito su rover en Marte, convirtiéndose en el segundo país de la historia en tener uno de estos vehículos en el planeta rojo.

Marte
Imagen captura video / Chinese Mission to UN

El rover, llamado Zhurong en honor al dios chino del fuego, forma parte de la misión china Tianwen-1, lanzada en julio de 2020. El aterrizaje es un hito importante para la agencia espacial china, que ha avanzado rápidamente en pocas décadas.

Protegida por un escudo térmico, la nave china de aterrizaje en Marte que transportaba el rover tuvo que desprenderse del orbitador a 70 km de la superficie, antes de precipitarse hacia la superficie a una velocidad de casi 5 km por segundo.

Se han hecho públicos pocos detalles sobre la misión Tianwen-1, pero la sonda de Marte y el rover que la acompaña están diseñados para cartografiar la superficie marciana y buscar signos de vida en el planeta, señala el portal NBC.

La Administración Espacial Nacional de China indicó el viernes en un comunicado que la nave Tianwen-1 “ha funcionado con normalidad” desde su lanzamiento el año pasado y ha recogido una “enorme cantidad de datos científicos”.

El presidente chino, Xi Jinping, envió un mensaje escrito de felicitación donde señaló que la misión era un paso importante en la exploración espacial de China. Los científicos deben seguir explorando Marte y acelerar el desarrollo de China como potencia espacial.

El hito también se celebró en la Universidad Politécnica de Hong Kong, donde dos equipos de investigación de la universidad contribuyeron a la misión.

Aterrizar en el planeta rojo –conocido por su duro entorno y, en particular, por sus potentísimas tormentas de polvo- ha sido un enorme desafío, ya que sólo la mitad de los viajes han tenido éxito.

La misión Tianwen-1 de China es una parte clave de las elevadas ambiciones del país en materia de exploración espacial. En diciembre de 2020, una sonda china aterrizó en la Luna y posteriormente regresó a la Tierra con un alijo de muestras lunares. Como resultado, China se convirtió en el tercer país, después de Estados Unidos y la antigua Unión Soviética, en lograr tal hazaña.

Este año ha sido el de las misiones a Marte. Además del rover chino Zhurong, el planeta rojo está recibiendo otras naves espaciales nuevas.

El vehículo Perseverance de la NASA aterrizó con éxito en la superficie marciana el 18 de febrero y comenzó oficialmente a recoger datos científicos esta semana. Anteriormente, el rover sirvió de base de comunicaciones para un diminuto helicóptero experimental, bautizado como Ingenuity, que realizó los primeros vuelos controlados con motor en otro planeta.

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Imagen NASA

Hasta ahora, el Perseverance ha fotografiado ampliamente su entorno, el suelo de rocas del cráter Jezero de Marte, de 28 millas de ancho (45 kilómetros), donde el rover y el helicóptero aterrizaron.

También ha estudiado con más detalle las rocas cercanas utilizando otros dos instrumentos: su láser SuperCam, que se encarga de la limpieza de las rocas, y la cámara WATSON (“Wide Angle Topographic Sensor for Operations and Engineering”), situada en el extremo de su brazo robótico.

La búsqueda de biofirmas es una de las dos tareas principales de la misión Perseverance, junto con la recogida y almacenamiento en caché de varias docenas de muestras de potencial importancia astrobiológica.

Mientras que el Ingenuity seguirá volando durante un tiempo, en salidas que podrían ayudar al equipo del Perseverance a elegir las rutas más eficientes y a identificar las formaciones rocosas que merecen una inspección de cerca.

En febrero, la sonda Hope de los Emiratos Árabes Unidos también entró en órbita alrededor de Marte, lo que convierte a los EAU en la quinta nación o entidad en hacerlo. La nave está diseñada para rodear Marte y estudiar la atmósfera del planeta rojo. (Con información de Space y NBC)

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